By
Ariana Díaz Celma

To speak of Drew Daniel and M.C. Schmidt as mainstream musicians would be a terrible mistake. The tandem, which hides behind the pseudonym of Matmos, has been consolidated over the years as a musical project that came to the world in 2001 in the shape of no less than a masterpiece: A Chance To Cut Is A Chance To Cure, a record made from recording sounds in an operating room. Such genious endeavour caught none other than Björk’s eyes, who called them to collaborate in Vespertine (2001) and Medúlla (2004) while still working with the label Matador, their home for years. More than a decade later, the experimental electronic duo returned to visit the Sónar festival, hosted by the Dôme stage and curated by the Red Bull Music Academy, where they presented their last work Ultimate Care II, published in Thrill Jockey and composed entirely by sounds extracted from a washing machine.

It’s been more than a decade since you last came to Sónar. After roaming around the festival these days, how do you think it has changed?

Drew: Sónar used to be a little bit more drugs and now it’s a little more cell phonesWe just saw people dancing to techno while taking selfies of themselves and every time he would feel the beat they would take another picture of themselves so maybe more people out in the world could experience the sonar festival I guess… I’m not sure.

Do you think thats better or worse?

It depends on who’s taking the selfie actuallyhe he.

Do you think people really need drugs to understand your musicOr, on the contrary, just a really forward mind to get into it?

D: I think anybody could understand the feeling of listening to a washing machine and finding it sort of psychedelicI dont think you need to be on LSD but I have fun memories of taking mushrooms and listening to certain artists at Sónar Festival like 16 years agoI dont feel like I need to do that nowyou knowBut Im glad I did itha ha.

I think anybody could understand the feeling of listening to a washing machine and finding it sort of psychedelicI dont think you need to be on LSD

I think your minds are already lysergic enough without resorting to any substance.

D: Yeahwere on permanent damage.

I wanted to ask you about your latest album, Ultimate Care II, made from the sounds of a washing machine. Can any machine do the part or have you used a specific one?

Martin: Yesthe Whirlpool Ultimate Care 2Its made entirely from the washing machine in our basementin our town [Baltimore]We brought the machine from Baltimore to Spain for this concert.

Ultimate Care II is an album made entirely from sounds from the homonimous washing machine that’s normally stored in a basement in Baltimore

How do you turn everything you record into a stage?

M: We mix videos and that helps people to see inside the machine.

Who does what on stage?

M: I play the washing machine and Drew plays computer samples of the washing machineYeah, its a sort of duet between the real and the digitalThe live concert is maybe like a cooking show where youre showing people how to chop up potatoes to make a tortilla and then you open up the oven and you pull out the other tortilla thats readyMartin is chopping the potatoes and I have the one in the oven ready to go.

It is a good metaphor to picture what it’s like. By the way, in some of your promotional photos you’re wearing Sonic Youth’s Washing Machine iconic t-shirt. Is ‘Ultimate Care II’ a kind of tribute?

D: YesWellI remember reading interviews with Sonic Youth where they were saying they were inspired by the Germans Einstürzende Neubauten. They were the first people I was aware of as a teenager that were banging on metal and percussion items found in junkyardsSothese techniques are not just madnesslots of people do itThese ideas go around in circles [like a washing machine]. I must admit I was disappointed when I saw that Sonic Youth record and I thought, “its gonna be all made with a washing machine!” and then it was justyou knowmusicSo we thought wed do it ourselvesWere more literalminded, were very simple peoplewe wanted to be the pure thing.

The live concert is maybe like a cooking show where youre showing people how to chop up potatoes to make a tortilla and then you open up the oven and you pull out the other tortilla thats ready

Let’s rewind a few years now. You became very famous thanks to ‘A Chance To Cut Is A Chance To Cure‘, an album made from the sounds of an operating room. What kind of musical background do you have to have to end up doing something like that?

D: I had no trainingI was in a punk rock band and I had tape recorders and I would just make recordingsHe would smoke pot and play synthesizers.

M: When we first metone of the things that we both knew aboutand he was super younglike 20, and he knew about this obscure piece of musique concrète called Variations for a door and a sigh by Pierre HenriAnd I knew about that piece and I think because there was this weird thing that we both knew aboutI think thats why it all startedWe were like “we should do thatwe should make a sound withand wed look around the room and go: “a balloon!”. Whatever we had in handWe even used the sink in your apartmentIt was as dumb as it seemsit was fun.

D: We certainly didnt mean or expect to be at Sónar years laterAnd its an honorWe played here 15 years agonow its 24 years in and the next year is the 25th anniversary so its wonderful that we can pull this community togetherEven as music changesthey have a real fidelity and I think thats why it has a strong identityits not like any other festival.

We played [at Sónar] 15 years agonow its 24 years in and the next year is the 25th anniversary so its wonderful that we can pull this community together

Tell me a couple of machines or objects besides the washing machine that youve taken sounds from.

D: Martin once performed on the radio with a huge bucket of oatmealFor 30minIt was maybe a little boring

M: Were making a new sound out of LegosIts the “clackety” sound you make when you have a bunch of Legos and you dig into them and hear all the little snaps between the pieceswhen the air goes through.

D: Were also making a song out of the shield used by the police to control people in riots.

So the shows only gonna be by washing machines?

M: YesI think at the start well try to get a few bits of dirty clothes from the audience and wash them and give them backBut we have to warn them we dont have a drier so its gonna be a bit too wet.

When you do this kind of music with objects, what kind of influences do you have?

D: I like a lot of hip hop and r&b so even if Im working with the sound of a plastic bowl I might be thinking about the sound I heard in a Future record or Young ThugIts also true that we listen to a lot of traditional African music and ways of playing that dont have a lot to do with computers.

Sometimes the world of electronic music production is too inward looking

M: Sometimes the world of electronic music production is too inward lookingeverybodys just being absorbed by the influence of another electronic music producer and theres a lot of different cultures that create a different set of forms because its not with computersSo I think its better to try to look away.

I was sure that you’d answer that your main influences are your mothers when cooking or your nephews playing with Lego. Youre everyday life must be full of music then, if you are in a restaurant and listen to something you are probably imagining a new track, music that can be on your next album.

D: Yeahit can be a curse sometimesWere not good at ignoring peopleI have a real problem if I can hear somebody talkingthats why its nice to come to a country where I don’t speak the languagecause then I’m freeBut when I’m with Americansand I hear themits a problem cause we have these very nasal voices and Im a little too sensitivemaybe I should stop my ears.

You have spoken of the influence of other cultures, especially of the African. Do you think that in Africa they could understand your music even if they’d never seen the objects you used to create it? A washing machine or Legos, without going any further.

D: I read a book by a guy who took a bunch of modern music to Africa and played it to people and asked them to tell him what they thought it sounded likeI think it was Alejandro RossettiIts a cool project cause it describes avant-garde music from a cultural stand point outside of itSomebody told us that our music sounds like insects eating thingsAnd thats what it sounds like if youre not aware of this record or that sceneor this techno world or whateverI like that and sometimes when we’re working were like ‘oh I guess were making more insects eating things.

You were here years agonow youre back and so is Björkan artist with whom youve been workingHow do you feel about you three being here?

D: We just hung out with her when she was deejaying at a festival in TexasShe was wearing the maska different oneBjörks attitude about deejaying is very pure because she doesnt condescendshe doesnt think ‘ohwhat can I do that makes people happy?’, which is a very paranoid state of mindshe thinks more like an artist: ‘wellthis moves meand I bet if it moves me it will move other peopleAnd shes not trying to have this gesture of ‘ohshitI need a beat at every second’ or else people wont understandShes trusting that everybody will understand because we all have earsTo be its a very generous attitudewhich is sort of Björks trip all alongShes a very generous persona and not somebody thats driven by the fear of people not understanding.

Somebody told us that our music sounds like insects eating thingsAnd thats what it sounds like if youre not aware of this record or that sceneor this techno world or whatever

M: Its a better attitude to cultivateWhen we played at Sonar we were in a bigger room and sometimes people danced and sometimes they didnt but we didnt worry like ‘oh nowe gotta make sure everybodys dancing all the time or we are a failure’. If you look at it like thatwhy not just turn on a drum machine and walk off stage and just let it go… Thats why we amplified that metronomeWe thought ‘oh people wanna study rhythm’, so lets turn on a metronomeput a mic on it and just show it to peopleIt was fun actuallyit kinda worked.

Fave spots in Baltimore?

D: I really like The Red Roomwhich is a tiny venue that plays experimental music and prop musicI really like a restaurant called Sweet Sin that has cupcakesthey play reggae and they have really good Indian foodIts a cool restaurant cause I think the guys cooking areIm gonna guessMexicanthe owner is Indianbut he lets them do whatever they wantSo its this crazy MexicanIndian food butI think theres no planAnd the soundtrack is always reggaeAnd for some reason its very American.

M: I worked in a record store called The True VineI love that placeWe make no moneybut we have great records and its sort of like a place where people from the music community come and hang aroundI meanwe sell some recordswe pay the rent but not the bills, ha ha.

A song or a record?

D: I like Luto Lentos record Dark Secret Worldits really funny and strange cutups and I think its really moving so thats one that I enjoy a lot.

M: Theres Smokey Robinson‘s ‘Cruisin’I dont know why but I wake up with this song every dayIts amazingThe lead guitar part is incredibleSo funky.

Something you never thought would end up doing…

D: I really never thought… Wellits weird because Ive done some pretty obnoxious things on stage and I dont know the standard of what you never thought youd doBut I never thought Id play at the Paris Philharmonic with a full string section and horn section having written music thats notatedThats not something I would imagine Id ever doBut we just did that with Stargaze actuallytheyre playing at the end of the festival on SundaySo actuallyrather than something like shaking –cause I used to be a logo dancerI would dance on the bar in my underwear– theres not much Im ashamed ofThats how we methe put a dollar on my gstring when I was like 19.

Its Good2b

D: Dry.

M: Loved.

*Photos by Cecilia Díaz Betz